L’explosion de la vie multicellulaire


Les premiers eucaryotes étaient constitués d’une seule cellule, il s’agissait de protozoaires. Il y a environ 700 millions d’années des cellules isolées s’associèrent pour former des organismes complexes : les métazoaires. Chaque cellule dans ce nouvel organisme pouvait alors se spécialiser dans une fonction donnée au service de l’ensemble, d’où l’apparition d’organismes beaucoup plus complexes et sophistiqués qu’auparavant, comme les vers et les méduses.

La complexification de la vie

Il y a environ 530 millions d’années se produit une étape fondamentale dans l’évolution de la vie, l’explosion du Cambrien, pendant laquelle apparaissent les premiers organismes possédant des parties solides. C’est une nouvelle complexification de la vie avec par exemple les arthropodes (insectes ou araignées) et les mollusques, mais aussi certaines créatures qui n’ont pas de descendants dans le monde actuel. Notons que grâce à leurs parties solides, ces organismes laisseront dorénavant des fossiles, ce qui facilitera grandement leur étude.

Il y a 500 millions d’années apparaissent des êtres encore plus évolués avec des muscles plus performants, des systèmes nerveux plus complexes et de nouveaux organes comme le coeur, le cerveau ou les yeux : c’est l’arrivée des premiers poissons. Il y a 450 millions d’années, arthropodes, mollusques et plantes entreprennent la colonisation des eaux douces et des terres. Après 50 millions années, certains poissons décident également de s’aventurer sur la terre ferme et c’est ainsi que naissent les amphibiens.

Avec le temps, ces animaux développent des membres plus agiles et voient leur squelette et leurs dents se renforcer, pour donner finalement naissance aux reptiles il y a 300 millions d’années : le règne des dinosaures va commencer.

Les mammifères

Il y a 65 millions d’années se produit une catastrophe climatique, probablement due à l’impact d’une comète ou d’une météorite sur la Terre. Cette catastrophe conduit à l’extinction d’un grand nombre d’espèces, en particulier les dinosaures. Les mammifères, d’abord apparus il y a 200 millions d’années, ont alors le champ libre pour se répandre et atteindre la diversité que nous leur connaissons actuellement.

Il y a 30 millions d’années apparaissent les grands singes. Ceux-ci évolueront pour conduire à l’orang-outan, au gorille, au chimpanzé et à l’homme. Il y a 3,5 millions d’années avant notre ère, apparaissent les australopithèques, dont la fameuse Lucy, des sortes de pré-humains qui marchent sur deux jambes de manière régulière et peuvent utiliser leurs mains ainsi libres pour se servir d’outils rudimentaires.

L’homme

Il y a deux millions d’années, c’est le premier homme, homo habilis, qui possède un cerveau plus grand que ses ancêtres, fabrique des outils et commence à manger de la viande. Il y a 1,6 millions d’années apparaît homo erectus, avec un cerveau toujours plus développé, qui travaille avec des outils en pierre, construit des abris rudimentaires et s’habille de peaux d’animaux. Il apprend également à contrôler et à utiliser le feu et quitte son Afrique natale pour l’Asie et l’Europe.

Finalement, c’est l’arrivée il y a environ 300.000 ans, de l’homme de Néandertal, qui enterre ses morts et s’interroge peut-être déjà sur sa propre existence, puis, il y a 100.000 ans, de l’homme moderne, homo sapiens, qui crée l’art, le langage, l’écriture et va commencer à se poser des questions sur le monde qui l’entoure.


Page mise à jour le 3 janvier 2015 par Olivier Esslinger